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El telescopio espacial James Webb se lanza en una misión histórica

by Jaime De La Cruz

El telescopio James Webb de $ 10 mil millones ha dejado la Tierra en su misión de mostrar las primeras estrellas que iluminan el Universo.

El observatorio fue elevado hacia el cielo por un cohete Ariane desde el puerto espacial de Kourou en la Guayana Francesa.

Su vuelo a la órbita duró poco menos de media hora, con una señal que confirmaba un resultado exitoso captada por una antena terrestre en Malindi, Kenia.

Webb, que lleva el nombre de uno de los arquitectos del aterrizaje del Apolo en la Luna, es el sucesor del telescopio Hubble.

Sin embargo, ingenieros que trabajan con agencias espaciales de EE. UU., Europa y Canadá han construido el nuevo observatorio para que sea 100 veces más potente.

“Despegando desde una selva tropical hasta el borde del tiempo, James Webb comienza un viaje de regreso al nacimiento del universo”, dijo el portavoz de la NASA Rob Navias en el momento en que el cohete dejó la Tierra.

El despegue fue esperado con impaciencia, pero también estuvo acompañado de una gran cantidad de ansiedad. Miles de personas en todo el mundo han trabajado en el proyecto durante los últimos 30 años, y aunque el Ariane es un vehículo muy confiable, no hay garantías cuando se trata de cohetes.

“Webb es una misión extraordinaria”, dijo el administrador de la agencia espacial estadounidense Bill Nelson antes del despegue.

“Es un ejemplo brillante de lo que podemos lograr cuando soñamos en grande. Siempre hemos sabido que este proyecto sería una empresa arriesgada. Pero, por supuesto, cuando quieres una gran recompensa, normalmente tienes que correr un gran riesgo. “

En el centro de las capacidades de la nueva instalación se encuentra su espejo dorado de 6,5 m de ancho. Es casi tres veces más ancho que el reflector principal del Hubble.

La óptica ampliada, combinada con cuatro instrumentos súper sensibles, debería permitir a los astrónomos mirar más profundamente en el espacio y, por lo tanto, más atrás en el tiempo que nunca.

Un objetivo clave será la época de las estrellas pioneras que terminaron con la oscuridad que se teorizó que se apoderó del cosmos poco después del Big Bang hace más de 13.500 millones de años.

Fueron las reacciones nucleares en estos objetos las que habrían forjado los primeros átomos pesados ​​esenciales para la vida: carbono, nitrógeno, oxígeno, fósforo y azufre.

Otro objetivo general de Webb será sondear las atmósferas de planetas distantes. Esto ayudará a los investigadores a evaluar si estos mundos son habitables de alguna manera.

“Vamos a entrar en un régimen completamente nuevo de astrofísica, una nueva frontera; y eso es lo que nos entusiasma a muchos de nosotros con el Telescopio Espacial James Webb”, dijo Heidi Hammel, astrónoma planetaria y científica interdisciplinaria en el misión.

El lanzamiento de Webb es solo el comienzo de lo que será una compleja serie de actividades iniciales durante los próximos seis meses.

El telescopio se está encaminando hacia una estación de observación a unos 1,5 millones de kilómetros más allá de la Tierra.

En el transcurso de su viaje a esta ubicación, Webb tendrá que descomprimirse de la configuración doblada que adoptó en el lanzamiento.

“Y luego lo fundamental es que todo tiene que enfriarse mucho”, explicó Mark Mark McCaughrean, asesor científico senior de la Agencia Espacial Europea.

“Este telescopio estará realmente a menos 233 grados Celsius. Solo entonces dejará de brillar en las longitudes de onda infrarrojas más allá de lo visible donde queremos que funcione este telescopio. Y solo entonces podrá tomar las fotografías sensibles del Universo distante donde nacieron las primeras galaxias y de planetas que giran alrededor de otras estrellas. Así que queda un largo camino por recorrer “.

Fuente: BBC NEWS

Foto: Cortesía

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